Five takeaways from Italy’s latest Euro 2020 qualifiers

Italy wrapped up their latest set of Euro 2020 Group J qualifiers with a 2-1 victory Sunday evening over second-place Finland, with Ciro Immobile putting away his first goal for the Azzurri since September 2017 and Jorginho converting the decisive match-winner from the penalty spot.

With wins over Armenia and Finland, Roberto Mancini’s men maintained their perfect record in the qualifying phase with 6 victories and have moved closer to securing a spot in next summer’s competition.

Here are five takeaways from Italy’s latest matches. Continue reading

The Top Five Defenders From the 2018/19 Serie A Season


The 2018/19 Serie A season was chock full of surprises, from breakthrough attacking performances to unsung goalkeeping heroes aiding in the survival of a relegation battle. But, as far as defensive efforts go, it was business as usual for these top-rate guardians whose exploits were conducive to achieving their respective club’s objectives for the campaign.

Here are the top five ranked defenders from this past season. Continue reading

Italy 2-0 Finland: Player Ratings for the Azzurri


On Saturday at the Stadio Friuli in Udine, Italy managed to secure the 2-0 win over Finland in Group J of Euro 2020 Qualifying thanks to Nicolò Barella and Moise Kean opening up their accounts for the Azzurri.

Here are the player ratings from the victory. Continue reading

Stefano Sensi, Sassuolo’s midfield metronome manifesting his true potential

Sassuolo are one of Serie A’s biggest surprises thus far in the 2018-19 campaign, lurking unexpectedly amongst the pack for a top four spot in the table after 17 rounds. Roberto De Zerbi’s astute tactical approach and philosophy has been transmitted onto his fledging Neroverdi squad, yielding results from a system which has earned acclaim across the continent.

While De Zerbi’s significant impact since arriving at Mapei Stadium this past summer is palpable and largely to credit for Sassuolo’s emergence this season, few have thrived more under the tutelage of the ex-Foggia coach than young Italian midfielder, Stefano Sensi. Continue reading

Blue Wave: Mancini Calling Up Sensi and Tonali Signals Azzurri Shift


It has been nearly a year to date since the Azzurri’s full-blown capitulation and failure to qualify for the 2018 FIFA World Cup shook the country to its core, and only up until recently have the Italians shown a glimmer of hope in lifting themselves back to the summit of international football.

Much has been made about the fitness of acting coach Roberto Mancini to lead the Italian National Team back to prominence they are historically known for, but unlike his failed predecessor and universally loathed coach Gian Piero Ventura, the 53-year old CT is signaling a shift towards success through the regular integration of future stars. Continue reading

Italy improving under Mancini, but supporters must pump the breaks


After banging in the stoppage-time goal at the back post thanks to substitute Kevin Lasagna’s initial glancing header from the corner, Fiorentina’s Cristiano Biraghi’s late-game heroics were enough to see Italy past Poland 1-0 on Sunday, escaping relegation from Group 3 in the UEFA Nations League.

The 26-year old celebrated his first international tally by throwing up a “13″ towards the heavens in honor of the late Viola captain Davide Astori. Surely, it was a unifying moment for Italy and Italians everywhere who swarmed the match-winner and finally had something to rally around after 12 months of heartbreak.

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Nicolo Barella impressive on Italy debut vs Ukraine


Italy and Ukraine played to a 1-1 draw last night in Genoa at the Stadio Luigi Ferraris where recent struggles persisted yet again for the Azzurri.

The Italians controlled proceedings in the first half, pinning Andriy Shevchenko’s men back and stirring up several quality chances that unfortunately could not best keeper Andriy Pytatov. Early on in the second 45 minutes however, Roberto Mancini found his breakthrough via a Federico Bernardeschi strike that Pyatov fluffed and could not prevent from squeaking into the net. It would be a short lived lead as Ukraine leveled in the 62nd minute after a lapse of concentration in the back from the Italy defence.

Certainly, Mancini and the proud, yet distraught, Italian fanbase must feel disappointed in the result considering the polar opposite halves of play, not to mention the state of ‘La Nazionale’ at this time. However, one of the few positives to take from the tie was the shift Cagliari product Nicolo Barella turned in on his impressive Azzurri debut.

Boasting an array of raw technical ability and positional flexibility, Barella’s potential has been understood for a while now, with supporters campaigning for him to get into the senior team framework. The 21-year old had been called up roughly a year ago under Gian Piero Ventura for Italy’s World Cup qualifiers versus Macedonia and Albania, but did not feature. His usage, or lack thereof, was not a question of his quality or readiness for the responsibility. Rather, just a simple case of not having the proper manager or ideal opportunity. Last night, the youngster finally got his feet wet and left a lasting impression on the home crowd.

Mancini rolled out a 4-3-3, with a midfield trio consisting of Marco Verratti, Jorginho and Barella. The first two gelled well for the most part, stringing together some good passing sequences and dictating the tempo to assignment. Despite being orchestrators for their respective club teams, neither Verratti nor Jorginho seemed to step on each other’s toes and fulfilled their duties so that Barella could be the all-action midfielder tasked with freely getting up and down the pitch.

Barella, a robust but strong and agile midfielder, gave us an exhibition that demonstrated all that he offers even at a young age; technically sound, intelligent, understanding when to float into pockets of space for the ball and the high work-rate tying it all together to win over his coach.

Despite not picking up the desired results early in his tenure, Mancini must be given some credit for succeeding where others before him failed in handing important minutes to youth and attempting to usher younger players in each break. The manner in which Barella approached the match last night showed he was equally prepared for both the physical and mental test, with a little guidance from Jorginho and Verratti as lamented in his post-match interview.

Composed, and confidently navigating through tightly-marked situations with the ball, the former U-21 starlet passed the first challenge Ukraine presented – and performed well in Italy blue.

Barella’s exploits for his boyhood club in Sardegna over the past few years have not gone unnoticed around Italy and the rest of Europe as several major outfits lurk for his signature. Milan, Inter and Liverpool are among many top clubs courting the Italian, and the list is fully expected to grow with each passing performance for both club and country. While Barella probably could have moved on last summer to a bigger stage, the decision to stay put an additional year at Cagliari for further seasoning was for the better, and puts him in position to be a regular fixture in Mancini’s plans long-term.

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Le difficoltà dell’Inter di Mancini


Il pareggio con il Carpi ha fatto scivolare l’Inter a meno 6 dal Napoli certificando il momento di difficoltà dei neroazzurri che hanno raccolto solamente 5 punti nelle ultime cinque partite.  Gli uomini di Mancini sono stati in testa  per otto giornate, frutto delle cinque vittorie consecutive iniziali e hanno abbandonato la vetta nell’ultima giornata del girone di andata a seguito del ko con il Sassuolo.  Da li’ è iniziata la parabola discendente dell’Inter, impietosamente fotografata dai numeri: 5 punti nelle ultime 5 giornate con una sola vittoria, peraltro stentata, nella trasferta di Empoli e ben 3 passi falsi casalinghi perché tale è il pareggio contro il Carpi dopo le sconfitte con Lazio e Sassuolo. Cosa sta succedendo alla squadra di Mancini che ha perduto il filo dei risultati dopo aver lasciato spesso dubbi sul piano del gioco?

La carenza di gioco per l’appunto è uno dei problemi principali. Quella mandata in campo contro il Carpi e’ stata la 20° formazione diversa su 21 presentata da Roberto Mancini in campionato. Avere tante frecce al proprio arco rappresenta un vantaggio e un’opportunità, ma se dopo cinque mesi di stagione il gioco ancora fatica ad avere una fisionomia precisa rischia di diventare un boomerang. Continuare a stravolgere la formazione, alternando gli interpreti, non può che destabilizzare una squadra che sta perdendo riferimenti e meccanismi acquisiti a fatica. Così facendo, anche la solidità difensiva – la base dei tanti successi di misura, coadiuvati dall’affidabilità di Handanovic – sta crollando. Lazio, Empoli, Sassuolo, Atalanta e Carpi hanno dato la sensazione di poter colpire in svariate occasioni.

La mancanza di un gioco armonioso si traduce in una scarsa capacità offensiva. L’ attacco dell’Inter produce pochissimo solo 26 gol segnati  e se Mancini punta il dito contro Icardi (8 goal per lui in tutto) sarebbe interessante capire chi altro la butta dentro: Jovetic, autore di tre gol nelle prime due partite, è fermo a quattro, Ljajic e Perisic a due, Palacio a uno per l’undicesimo attacco del campionato. È altrettanto vero che nelle ultime sfide è mancata un po’ di lucidità negli ultimi metri, ma anche l’incompatibilità tra l’argentino e Jovetic, che pian piano comincia a passare inosservata, pone degli interrogativi. È altresì bizzarro che una squadra piena di saltatori, ad oggi, abbia fatto un solo gol di testa.

L’impressione è  che la squadra di Mancini sia andata oltre i propri limiti ad inzio campionato sfruttando le false partenze di Juventus e Napoli e solo ora stanno venendo fuori i valori in campo. Viste le ultime stagioni, la qualificazione in Champions sarebbe comunque un grande traguardo.

L’esplosione di Ljaijc e l’eclissi di Icardi

Per una stella che brilla ce n’è una che è spenta. Quella luminosa ha il nome di Adem Ljajic , quella caduta in oscurità ha il nome di Mauro Icardi. Destini diversi per i due attaccantidell’Inter: il primo sta trascinando a suon di gol e assist i neroazzurri al primo posto, il secondo è il lontano parente del giocatore che solo l’anno scorso vinceva la classifica capocannonieri in coabitazione con Luca Toni.

Ljajic ha cominciato in sordina la stagione, collezionando diverse panchine e scivolando dietro il baby Manaj nelle gerarchie di Roberto Mancini. Il serbo ha avuto il merito di non scoraggiarsi e ha saputo passo dopo passo guadagnarsi la fiducia del tecnico neroazzurro che ora la considera un titolare inamovibile. Il giocatore serbo è in stato di grazia: con due gol nelle ultime due partite, Ljajic ha partecipato alla realizzazione di 4 delle ultime 5 reti nerazzurre (2 gol, 2 assist). La sua presenza in pianta stabile nei titolari è una novità: Ljajic fino ad ora ha collezionato 10 presenze, 6 da titolare e solo 4 intere. Con il Genoa è stata la terza di fila.

Le sue giocate garantiscono fantasia e imprevedibilità all’attacco neroazzurro: “Ljajic è tecnicamente valido, l’aveva già dimostrato a Roma e Firenze. Può fare anche di più, ha anche tanta corsa. Siamo felici, sta facendo veramente bene”, queste le parole di Roberto Mancini.

La sua esplosione è coincisa con l’eclissi di Icardi. L’attaccante argentino, un campionato fa aveva già segnato 8 gol, esattamente il doppio rispetto a quest’anno. Ma – soprattutto – aveva calciato verso la porta 34 volte esprimendo da solo un terzo del potenziale offensivo della squadra. In questa stagione ha finora giocato due gare in meno (12 contro 14) e i tiri sono stati appena 15 con un impatto su quanto prodotto dall’Inter in zona gol pari al 23% del totale. L’Inter sembra giocare meglio senza di lui e il giocatore pare faccia fatica ad integrarsi con gli schemi tattici di Mancini.  Dopo la deludente prestazione con il Napoli, Mancini ha deciso di relegarlo in panchina nella sfida con il Genoa, preferendogli persino l’attempato Palacio e con la contemporanea esplosione di Ljajic sarà dura per l’ex Sampdoria riconquistarsi il posto da titolare.  Quel che è certo è che l’Inter ha bisogno dei suoi gol, a Mancini il compito di far coesistere questi due talenti.